Histoire: Les Drifters (deuxième partie)



Peut-être un Starliner...


Mags a roulé sur le côté et a reconstitué un scénario : prendre un nouveau Starliner, le mettre en valeur et faire courir les passagers de point chaud à point chaud, mais - et c'était l'essentiel - ne pas l'ouvrir à tous les nuls qui peuvent payer le billet. Gardez l'exclusivité. Une clientèle de choix qui garderait la classe. Faites en sorte que ce soit l'expérience de fête de l'univers.


Bien que... plus elle y pensait. Faire la fête tous les jours lui semblait un peu épuisant après quelques mois.


Elle y travaillait depuis des heures. Depuis qu'ils avaient identifié l'érysium dans la boîte à lettres, les gains potentiels ne cessaient de prendre le dessus sur leurs conversations. Tout était devenu une blague : les terribles paquets de nourriture, l'état de merde de l'Arlequin, tout ça. Parce que maintenant, ils pouvaient voir une issue. Difficile de penser que quelques heures auparavant, ils se disputaient pour savoir s'il fallait mettre une balle dans Mags.


Mais ils avaient raison. C'était difficile de ne pas s'exciter. L'élément étrange, rare, n'était pas seulement un "joli paiement". Cela a changé leur vie.


Elle n'arrivait pas à y croire elle-même. D'une jeunesse passée à piocher dans les poches des touristes dans des gares sans nom et à entrer par effraction dans des transporteurs de marchandises pour dormir parmi les palettes et les caisses, à une jeunesse passée à rebondir d'une bousculade à l'autre, d'une éraflure à l'autre. Tout cela était sur le point de se terminer. Elle était sur le point de pouvoir respirer et se détendre...


Mais ce n'est pas encore le cas. Elle devait encore trouver un acheteur. Quelqu'un qui pourrait leur payer ce que valait ce beau morceau de minerai. Une somme qui effacerait toutes les trahisons, les meurtres et le désespoir que l'équipage avait traversé pour en arriver là.


Elle a retiré la sécurité de son pistolet avec son pouce tout en saisissant le couteau de l'autre main et a ouvert avec précaution la trappe de sa couchette. La porte sifflait lentement en glissant. Mags a regardé dehors. Le couloir était vide.


Mags lui a donné une seconde de plus pour en être sûr. Sous le bourdonnement persistant de la centrale électrique, elle pouvait entendre l'écho du bruit intermittent du moteur dans le couloir, mais rien d'autre encore. Trin n'attendait pas avec un fusil de chasse.


Elle a remis le couteau dans sa cachette, a enfilé ses bottes et s'est effondrée sur le sol. Toujours pas d'embuscade. Mags s'est finalement détendue, confiante de savoir que Trin n'était pas si patient. Elle a mis le pistolet en sécurité, l'a rentré dans sa ceinture et a enfilé un gros pull pour le cacher.


Le pont de l'Arlequin était calme. Ozzy était seul là-haut, faisant voler l'énorme navire dans un vide apparemment sans fin. Il a jeté un coup d'oeil sur le pont alors que Mags y entrait. Elle ne pouvait pas lire ce qui se cachait derrière ce regard. Peut-être rien. Elle n'avait pas encore vraiment réussi à le cerner. En dehors de sa loyauté évidente envers sa soeur, Trin, il semblait parler le strict minimum. Même quand ils l'ont récupéré sur le pont arrière, il n'a rien dit. Après avoir passé cinq ans dans cet enfer, il a simplement marché sur l'Arlequin et s'est assis.


"Quelque chose d'excitant ?" demanda-t-elle.


"Non", répondit-il en ouvrant une boîte de Smoltz.


"Besoin de faire une pause ?"


"Non." Ozzy prit une longue gorgée de bière et s'installa.


Quelques instants de silence s'écoulèrent.


"Ok, cool. Crie si tu le fais." Mags s'est déplacé vers l'un des terminaux latéraux et s'est affalé sur le siège.


Il était temps de se mettre au travail.


"Quel genre de travail faites-vous ?" demande la voix bourru et amicale sur la comm.


"Le transport commercial principalement", répondit Trevor. En tant que capitaine du Veronica's Dream, il avait reçu la communication de détresse d'un transporteur abattu environ une demi-heure après avoir quitté Port Red Oak au-dessus d'Angeli dans le système Croshaw. Heureusement, il était en train d'augmenter sa vitesse lorsque la communication a été reçue. Depuis, ils n'ont pas cessé de se parler.


"Cool, cool. Vous travaillez pour une de ces grandes sociétés ? Covalex ou autre ?"


"Avant, mais je suis sorti dès que j'ai levé les créneaux pour mon propre appareil", Trevor a finalement vu la faible balise apparaître sur ses scanners. "Juste fatigué de travailler pour d'autres personnes, je suppose."


"J'entends ça", répondit la voix. Elle avait une qualité égratignante, rappelant à Trevor la façon dont son grand-père parlait après une journée dans les mines. Ça lui rappelait son pays. "Je n'ai jamais été du genre à recevoir des ordres."


"J'ai enfin compris votre signal. Ajustement de la trajectoire maintenant. Il devrait y être très bientôt. Comment tu tiens le coup sinon ?"


"Oh, ça va bien. Il y a plein d'air et de musique. Tout ce dont j'ai besoin."


"J'entends ça, mon frère." Trevor a continué à balayer avec ses scanners. Il s'avère que le camion qu'il cherchait s'est écrasé dans un petit amas d'astéroïdes. "Tu t'es mis dans le pétrin."


"Ouais, comme ma mère disait toujours, je n'ai rien, si ce n'est un don pour trouver les ennuis."


"Mon oncle disait la même chose." Trevor a fait venir son bateau pour voir le camion accidenté.


"Je le crois", disait la vieille voix sur les comms.


Trevor a franchi le dernier astéroïde qui lui bloquait la vue, il a finalement pu voir...


Rien.


Un espace entre plusieurs rochers qui tombent silencieusement. Il y avait quelque chose de petit qui flottait là, qui clignotait, mais c'était tout. Pas de navire.


Rien.


Son terminal a émis un bip, l'avertissant agréablement que le sas arrière s'était ouvert. Trevor se pencha pour voir si c'était une erreur, mais on aurait dit que quelqu'un avait fait une dérivation. Il n'a pas vu la fusée lancée depuis l'un des amas d'astéroïdes devant lui avant qu'elle ne perfore la verrière du Rêve de Veronica. L'explosion a incinéré tout le cockpit en un éclair. Le vaisseau a à peine bougé.


L'aveugle Jack Sticha s'est gratté le menton à travers sa barbe éraflée avec une main cybernétique défectueuse alors qu'il regardait le transporteur endommagé commencer lentement à s'incliner.


"Très bien, les Sudistes. Allez-y."


Le reste des Titans du Sud sont sortis un par un de leur cachette. Des éclats de couleurs vives sillonnaient leur coque en marques rituelles. L'homme de tête s'est déplacé à l'intérieur de l'épave tandis que deux autres ont sauté des sas vers le navire endommagé pour essayer de le remettre en état de voler.


Jack l'aveugle s'est installé et a ouvert un paquet de Ma's Chicken Patty pendant que son équipage se mettait au travail.


Le Dr Honan Yao s'est réveillé la tête en bas sur une grille. Il s'était bizarrement habitué à se réveiller dans des endroits étranges, mais il y avait toujours ce choc initial. On avait l'impression qu'au moment où on commençait à tomber, une secousse traversait le corps comme pour se redresser. Ensuite, deux choses se produisaient : la réalité s'installait, ainsi que la douleur sourde dans les veines après un long high. Ses professeurs à l'école de médecine ont dit que c'était le WiDoW qui brûlait la doublure des veines, contribuant aux marques noires qui tachaient le corps. Il a jeté un coup d'œil vers le bas ; les lignes noires d'encre avaient remonté jusqu'à son poignet.


Yao s'est roulé sur le dos et a regardé autour de lui. Alors que ses yeux se concentraient et que sa tête se calmait, il pouvait voir qu'il était dans la salle des machines de l'Arlequin, donc, dans l'ensemble, cela aurait pu être bien pire. Il y a eu cette fois où il s'est réveillé dans le sas...


Une clé à molette s'est écrasée sur le sol. Il a regardé par-dessus. Trin travaillait sur le système de tuyauterie. Son mobi battait au rythme de la chanson qu'elle mettait dans ses écouteurs.


Yao se traîna jusqu'à ses pieds. Sa tête a nagé un peu pendant qu'il s'acclimatait au changement d'altitude, mais il a maintenu son équilibre. Rien de tout cela ne l'a surpris. Bien que ce matin ait été un peu plus mauvais ; sa tête un peu plus lourde, le brouillard dans son cerveau un peu plus épais... au cours de l'année passée, c'était plus ou moins devenu un rituel standard de réveil.


Il se traînait lentement dans le bateau. Kel était dans la cale, étudiant ce qui ressemblait à un rocher...


Ça lui a rappelé quelque chose. Yao ralentit en essayant de passer au crible les toiles d'araignée de ses souvenirs. Oui... Il s'était passé quelque chose tout à l'heure. Quelque chose de gros...


Cela expliquerait pourquoi il était un peu plus lent. Ils avaient célébré quelque chose.


"Bonjour, docteur !" dit Kel avec joie. "Incroyable, non ? C'est très excitant."


Yao a hoché la tête et s'est dirigé vers le pont. Alors qu'il se dirigeait vers sa couchette pour se changer et prendre une douche rapide, les souvenirs de l'ériésium et de la fête qui a suivi ont fait leur chemin jusqu'à sa conscience. C'était à peu près la moitié de la douche avant que Yao ne se souvienne de ce qui avait presque transpiré avant qu'ils ne trouvent l'épave.


Il a trouvé Mags sur le pont, retranchée avec un tas de pages d'affaires sur son terminal pendant qu'Ozzy faisait la sieste sur le bâton.


"Salut Mags."


"Doc..." dit-elle sans lever la tête, et elle cliqua sur une autre page.


"Vous avez trouvé un acheteur ?"


"Je ne trouve presque rien du tout." Elle s'est assise sur son siège et s'est frotté les yeux. "Personne ne semble rien savoir. Toutes les compagnies minières que j'ai trouvées ne le mentionnent même pas comme quelque chose qu'elles vont acheter. TDD ne l'a même pas listé sur leurs produits de base. C'est comme si ce truc n'existait même pas."


Yao hocha la tête et regarda par la fenêtre l'espace pendant qu'il cherchait les mots.


"Je suis désolé."


"A propos de quoi ?"


"De toute cette histoire avec Trin. J'aurais dû être là."


"Si tu connais quelqu'un à qui je pourrais parler de l'Eriésium, ça me ferait du bien." Mags a gloussé et s'est remise à parcourir le spectre.


Yao s'arrêta un moment.


"En fait, je pourrais."


"Attends, vraiment ?"


"Ozzy !" cria Yao, secouant Ozzy de sa sieste. "Tu peux nous amener à Kallis ?"


Le Willoughby Housing Exchange a été extrêmement populaire parmi les mineurs qui ont démantelé le Daedulus Cluster à Croshaw. C'était il y a plus de cent cinquante ans maintenant. Depuis la fermeture de la HEX en 2863, la station s'est lentement désintégrée. Les résidents de longue date, incapables ou non désireux de partir, ont fini par mourir et la station s'est tue, juste un autre navire dérivant dans le noir.


C'était jusqu'à ce que les Titans du Sud s'installent. Jack l'Aveugle n'en croyait pas ses yeux, trouvant une station en parfait état qui n'avait besoin que de pièces mises à jour pour la remettre en service... ou au moins fonctionnelle. Il semblait que l'endroit était aussi bien que d'autres pour faire un trou dans le sac. Ils l'avaient aussi réparé intelligemment. Ils avaient installé des interrupteurs d'homme mort pour couper automatiquement l'alimentation, la gravité et les boucliers anti-aériens si quelqu'un d'autre que les Titans essayait de prendre le contrôle. Après des années de déplacement, il a dû admettre que c'était agréable de trouver un endroit où se sentir chez soi.


L'aveugle Jack Sticha et le reste des Titans du Sud se sont posés sur les différentes aires d'atterrissage et ont rapidement déplacé leurs navires hors de vue. Il était préférable de maintenir les apparences que l'endroit était abandonné. Ils ont fait claquer l'épave du transporteur sur l'une des plus grandes plates-formes. Skivner et Leedy n'ont pas pu récupérer le manifeste de l'explosion, mais ils ont fait une vérification rapide dans la cale. Le tout était emballé jusqu'aux branchies. C'est ce qui est génial avec les opérateurs indépendants, ils doivent faire en sorte que chaque passage compte. Bien sûr, ils se battaient plus, mais Jack n'était pas contre un peu de ferraille pour sa récompense.


C'était juste la moitié du trajet aussi. Une fois qu'ils avaient déchargé la marchandise, ils démolissaient le navire. Jack l'aveugle en ramassait les pièces, en gardait une partie pour l'entretien de leur propre flotte, puis vendait le reste. En somme, ils se tenaient debout pour faire une belle petite part.


Jack l'Aveugle a retourné les lumières de son costume en se dirigeant vers le sas de l'HEX. Tous les minuteurs s'étaient déclenchés, il devait donc remettre la station sous tension. A mi-chemin de la routine de démarrage...


"Jack Sticha l'aveugle" est arrivé sur les communications générales.


Jack a fait une pause, puis a continué la procédure de démarrage. Les centrales cachées se sont réveillées. Les lumières dans le sas se sont allumées et les systèmes se sont mis en marche. Son genou lui faisait mal quand il se relevait.


Alors que le sas faisait des cycles, il a sorti son pistolet, un pistolet Coda personnalisé avec des compensateurs, et a désactivé la sécurité. Celui qui l'avait appelé devait être tout près. Leedy a fait un jogging, l'arme est prête. Les autres Sudistes l'avaient aussi entendu.


"Il n'y a pas besoin de ça", dit la voix. "Nous sommes ici pour parler."


Jack a regardé les caméras de sécurité dans le sas. Elles doivent être dans le système. Jack rangea le pistolet et fit signe à Leedy de faire passer le fusil.


Le sas s'est ouvert en sifflant. La musique résonnait dans les couloirs. Jack l'aveugle a retiré son casque et l'a jeté par terre.


"Lève les yeux, petit", murmure-t-il. Il a arraché ses gants et les a jetés par le casque. "Si quelque chose va de travers, tu peins les murs, tu entends ?"


Ils se sont dirigés vers la salle de séjour pour trouver leurs deux invités qui les attendaient. Ils étaient humains. Un homme. Une femme. De très belles combinaisons de vol. L'homme était visiblement armé. La femme ne l'était pas, mais elle n'avait pas l'air nerveuse.


Jack l'Aveugle s'est approché avec désinvolture d'un de leurs conteneurs convertis en glacière et a sorti une boîte de Smoltz. Il l'a offerte au duo.


"Un verre ?"


La femme n'a pas bougé. L'homme a souri et a secoué la tête. Jack l'aveugle a haussé les épaules, a sorti la canette et a tout renversé dans un long verre prolongé. Il a froissé la canette et l'a jetée dans l'obscurité.


"Alors qui diable êtes-vous ?"


"Nous sommes des auditeurs, vraiment. Notre employeur nous envoie pour poser des questions et écouter. Nous sommes ensuite chargés d'agir en conséquence."


"Uh huh", dit Jack l'Aveugle en jetant un coup d'oeil à Leedy.


"Mais nous ne sommes pas des chasseurs de primes ou des avocats si c'est ce qui vous inquiète. Pensez plutôt à nous comme des collègues professionnels."


"Alors que voulez-vous ?"


"Pas grand-chose. Nous avons deux questions à vous poser. La seconde est beaucoup plus difficile que la première, mais il faut répondre aux deux à notre satisfaction ou..." l'homme a haussé les épaules. "Nous agirons en conséquence."


Jack l'Aveugle a éclaté de rire. Son soufflet résonnait dans la gare abandonnée. L'homme sourit. La femme n'a pas bougé. Le rire s'est finalement éteint.


"Vous entrez dans notre tanière et vous nous menacez ?" Jack l'Aveugle a pris une autre canette et l'a fait sauter. "C'est un chemin rapide vers une vie courte, mon ami."


"Je ne fais rien pour moi", l'homme se leva et se dirigea vers Leedy. Le hors-la-loi décharné et tatoué se tenait debout et rencontrait le regard de l'homme sans broncher. "Comme je l'ai dit, nous sommes des représentants. Tout ce que vous devez savoir, c'est qu'à toutes fins utiles, c'est Damien Martel des Quatre Points qui pose les questions".


L'aveugle Jack Sticha toussa. Leedy regarda son patron, dont le comportement avait complètement changé.


Les Four Points étaient l'un de ces syndicats qui ne semblaient jamais mourir. Ils n'ont jamais dominé la hiérarchie criminelle, mais ont persévéré pendant des décennies, en maintenant une réputation aussi calculatrice qu'impitoyable. Les dirigeants représentaient chacun une partie du territoire, formant un conseil des Quatre qui dictait les ordres jusqu'à leurs fantassins. Damien Martel était l'un de ces points.


"Je vois que je n'ai pas besoin d'autres explications", dit l'homme après avoir regardé le visage de Jack l'Aveugle. "Bien."


L'homme s'est approché de Jack et l'a étudié pendant un moment.


"Étiez-vous responsable de l'attaque du navire de M. Martel ?"


"Hein ?"


"Voulez-vous que je répète la question ?"


"Quoi ? Non." Jack l'aveugle a jeté un coup d'oeil à la femme. Elle avait tourné dans l'angle mort de Leedy. "Je n'ai entendu parler d'aucune attaque."


"Est-ce que tu me mens ?" L'homme a dit, sans jamais se départir de son regard. Sa voix était égale, sans inflexion.


"Bon sang, non", Jack l'aveugle se retourna. "Mes gens sont tous ici. Tous sont là et personne ne ferait un geste pareil sans que je le sache."


L'homme regarda Jack pendant quelques instants. Il l'examine. Enfin :


"Vous les Titans, vous avez une série de tatouages intéressante", dit l'homme en évoquant son mobi et en commençant à parcourir les menus. "Je n'ai jamais vraiment compris l'attrait de ces tatouages, mais surtout, je n'ai jamais pu me décider sur un design avec lequel je serais à l'aise pour le reste de ma vie."


L'homme a trouvé une photo et l'a montrée à Jack. C'était une prise de surveillance.


"Deuxième question", il a montré la prise de surveillance. Un dépôt de ferraille que Jack l'Aveugle avait utilisé pour décharger de la ferraille dans le passé. Wardlow Rec ou quelque chose comme ça. L'homme a montré une femme dans le cadre ; on aurait dit qu'elle portait de l'encre de Titan. "Vous savez qui c'est ?"


Il a fallu une seconde à Jack l'Aveugle pour la reconnaître.


"Je vais être damné", dit-il avec un sourire affectueux. "Je m'appelle Trin Liska. C'est un sort depuis qu'on a couru avec elle. Qu'est-ce qu'elle a fait ?"


"Elle a pris quelque chose de valeur."


Jack l'Aveugle a hoché la tête, classant cette petite chose pour les futures délibérations. Il a pris un autre verre de sa canette.


"Aux dernières nouvelles, elle avait rejoint le vaisseau de Reza Malcolm. Une horrible merde appelée l'Arlequin."


"Je veux ce bateau."


Jack l'Aveugle a pris son temps pour y réfléchir. Il est passé devant l'homme et s'est assis sur sa chaise en cuir.


"Bien sûr, je peux vous aider", dit-il avec un sourire satisfait.


Trente minutes plus tard, les deux tueurs à gages du syndicat sont partis sans incident et chargés à bloc avec la multitude de plaques d'immatriculation de l'Arlequin et tout ce que les Sudistes savaient sur Trin.


Jack l'Aveugle était à mi-chemin de l'affaire du Lac de la Liberté, assis tranquillement et fredonnant pour lui-même. Les autres Titans regardaient leur patron, perplexe. Leedy a finalement pris la parole.


"C'est quoi ce bordel, Jack ?"


"Dis ce que tu penses, Leedy."


"Trin était l'un des nôtres."


"Était, gamin." Jack l'aveugle s'est remis à sa place et a sorti une autre canette. "Elle s'est éloignée. Je te l'ai déjà dit, on n'a pas de loyauté pour les lâcheurs et en plus, tu rates le grand moment."


"C'est quoi, ça ?"


"Si elle a attiré l'attention des Four Points," un sourire s'est répandu derrière la barbe de Jack l'Aveugle, "on parle de gros sous."


Les Titans se sont regardés. La perspective d'un paiement a déclenché ce feu familier derrière leurs yeux.


"Déshabillez vos navires et voyagez léger", dit Jack l'Aveugle en claquant la prochaine canette. "Allons nous faire payer."


L'Arlequin a quitté le point de saut de Brême-Kallis près d'un groupe de navires de ravitaillement qui étaient en train de quitter le système. Des CommRelays récemment installés flottent maintenant près du point de saut et de la station de l'armée chargée de protéger ce système en développement.


Tout l'équipage s'était rassemblé sur le pont du navire. Mags et Trin étaient entièrement concentrés sur la base de l'armée, à la recherche de tout signe indiquant que l'armée leur accordait la même attention. Ozzy a volé avec son habituelle indifférence maussade. La main de Yao tremblait alors qu'il mâchait un clou. Pour les autres, cela semblait être la conséquence habituelle d'une longue période sans équilibre chimique. Ils ne savaient pas que c'était autre chose.


Kel était le seul à prêter attention à la vue. A l'extérieur de l'avant du navire, il y avait un spectacle d'une beauté stupéfiante de destruction et de création. Kallis était la définition même d'un système en développement. Découvert alors que les corps planétaires étaient encore en cours de formation, il était devenu un lien pour les astronomes et les scientifiques qui étaient avides de cette occasion unique d'observer un système solaire à ses débuts. Le système avait même attiré sa part de philosophes et de spiritualistes, qui venaient témoigner et contempler toutes sortes de questions sur l'existence.


"Joli..." était tout ce que Kel pouvait rassembler.


"Vous en êtes vraiment sûr, doc ?" demanda Mags, les yeux toujours fixés sur la station militaire qui passait.


"Oui... Je pense que oui", répondit Yao. Il a réalisé qu'il se rongeait les ongles et s'est arrêté. "Non, on devrait être bons."


"Alors, ce type est un docteur ?" demanda Trin pendant qu'elle mâchouillait de la viande séchée.


"Un de mes amis de l'école de médecine jusqu'à ce qu'il abandonne et passe à la physique et à la géologie. Mais il est cool."


"Uh huh", répondit Trin et prit une autre bouchée.


Yao s'est dirigé vers l'une des chaises et a fait monter le lien de communication. Il a isolé la station OB Gryphon et a envoyé une communication. Il a fallu quelques instants avant qu'un administrateur aux yeux clairs ne réponde.


"Jonction principale".


"Ouais, salut, Lev Dennis, s'il vous plaît..."


L'administrateur lui avait déjà coupé les vivres et transféré la communication. Après quelques secondes d'attente, le reste de l'équipage de l'Harlequin le fixait, un nouveau venu est venu le chercher. Lev répondit à la communication sans vraiment regarder. En se basant sur la rapidité de l'écoute, il était encore clairement plus intéressé par la saisie de quelque chose.


"Ouais ?"


"Quoi de neuf, mec ? C'est Honan."


Lev a arrêté de taper et s'est tourné pour regarder la comm. Son visage s'est éclairci.


"Putain de merde", il s'est frotté les yeux et a regardé de plus près. "Qu'est-ce que tu fous ici ?"


"J'avais besoin d'un peu de ton expertise, en fait."


"Ouais, c'est ça."


Yao haussa les épaules et hocha la tête.


"Vraiment ?" Lev avait l'air vraiment choqué. "Oh, putain, oui, d'accord. Viens par ici. Je vais arranger un bloc-notes."


Vingt minutes plus tard, l'Arlequin se posait sur la station d'observation. La porte de la baie d'atterrissage s'ouvrit lorsque Lev Dennis fit irruption dans la baie.


"Yaooooo-" Il s'est arrêté à la vue du reste de l'équipage du Harlequin. Lev avait à peu près l'âge de Yao, mais il est clair que le fait de vivre dans un isolement presque total, loin de la civilisation, n'avait pas beaucoup contribué à son hygiène personnelle. Il s'est reculé vers la porte.


"Qu'est-ce qu'il y a, mec ?" Yao s'est rapidement avancé et lui a serré la main. Lev s'est figé à mi-chemin. Yao a regardé en bas pour voir les marques de WiDoW qui sortaient de sous sa manche.


"Qu'est-ce que tu fais, mec ?" dit Lev dans un murmure. "Ça a l'air vraiment mauvais."


"Non, c'est bon, mec."


"Merde, ça n'a pas l'air d'aller."


"Ne t'en fais pas", dit Yao, en souriant autant qu'il pouvait, mais en réalisant combien il avait probablement changé depuis la dernière fois qu'il avait vu son ami. Il s'était passé tant de choses... mais il ne voulait pas y penser maintenant. "Viens, je te présente mon équipe."


Lev a forcé un sourire et a regardé devant Yao. Bien que Trin et Ozzy n'étaient pas (visiblement) armés, ils étaient plus qu'intimidants pour le scientifique. Kel s'est rapidement approché.


"Bonjour, Lev Dennis. C'est un plaisir de faire connaissance. Moi, Kel." Il a tapoté le front de Lev puis l'a serré dans ses bras. "Belle station ici. Construction sonore."


"Hé..." Lev répondit d'un air penaud. Yao voyait bien que Lev devenait nerveux, alors il a continué à faire tourner la machine.


"Tu as un endroit privé où on pourrait parler ?" Il a tiré Lev vers les couloirs et les a fait marcher. Lev semblait se calmer au fur et à mesure qu'ils avançaient et commença bientôt à expliquer les différentes sociétés de recherche et les associations à but non lucratif qui étaient venues et reparties au cours des années où il était là pour étudier les différentes facettes du système de culture.


Lorsqu'ils arrivèrent à son laboratoire, il semblait être détendu avec le groupe, répondant même à quelques questions de Trin sur les protocoles de sécurité de la station. À l'intérieur, il y avait de multiples dispositifs de balayage placés autour d'une énorme fenêtre du sol au plafond qui donnait sur le tourbillon de flammes et de débris à l'extérieur.


"Alors, pourquoi vouliez-vous me voir ?" a finalement dit Lev.


Yao a fait un signe de tête à Mags, qui portait leur boîte à clé. Elle l'a posé sur une table et l'a ouvert, révélant l'énorme morceau d'ériésium à l'intérieur.


Lev a jeté un coup d'oeil à Yao avant de regarder dans la boîte. Au début, il n'a rien remarqué de spécial. C'est lorsqu'il a essayé de s'approcher et que la lumière a capté les reflets violets juste sous la surface du minerai qu'il s'est arrêté et a regardé les visages autour de lui avec incrédulité.


"Est-ce que c'est..."


Yao souriait. Lev se dirigea vers l'ériésium.


"Est-ce que je peux ?"


"C'est pour ça qu'on est là."


Lev, excité, prit des gants et ramassa le minerai. Il le fit passer entre ses mains, testant son poids, puis le regarda de plus près.


"Où as-tu trouvé ça ?" demanda-t-il, sans jamais quitter des yeux le précieux minerai.


"C'est une longue histoire", répondit Mags en le regardant l'étudier. "Mais c'est de l'ériésium, non ?


"Oui, je pense que oui", Lev mit le minerai sous une lampe de table pour l'étudier de plus près. "Tu dois te rappeler qu'ils n'ont trouvé de l'ériésium dans l'UEE que quatre ou cinq fois. Jamais. Et je ne pense pas qu'aucun d'eux n'avait la taille de ça. Donc ce n'est pas comme s'il y avait une richesse de connaissances sur ce truc."


"Vous connaissez quelqu'un qui l'achèterait ?" Trin a sonné de l'arrière, visiblement ennuyé. Yao lui a jeté un coup d'oeil. Elle a haussé les épaules et a pris une petite statue sur une étagère. Lev s'est affalé sur un tabouret voisin.


"Beaucoup, mais ils n'y toucheront pas. Le gouvernement a réglementé de façon oppressive toute sorte de marché ouvert. Jusqu'à ce qu'ils en sachent plus, toutes les découvertes et les ventes doivent être signalées. Vous devez indiquer où vous l'avez trouvé, comment il a été extrait, fournir des permis de fouille. Ce n'est donc pas aussi simple que d'entrer dans un TDD et de décharger du minerai".


"Attendez une seconde." Trin a remis la statue sur l'étagère et a commencé à traverser la pièce en direction de Lev. "Vous me dites que nous avons le minerai le plus précieux de l'univers et que nous ne pouvons pas le vendre ?"


"Hum... oui ?" dit Lev alors qu'il s'éloignait de Trin. Elle s'est arrêtée juste devant lui et l'a fixé avant de jeter un regard furieux sur Mags et de s'éloigner. "Vous pourriez le vendre à un Xi'an. Ils l'achèteraient probablement, mais ce serait de la trahison..."


"Qu'est-ce que tu as dit ?" Mags s'est relevé.


"Ce serait de la trahison ?"


"Avant ça."


"Apparemment, l'ériésium est un peu plus courant dans l'Empire de Xi'an. Ils ont un peu plus travaillé avec lui."


Mags s'est tourné vers le groupe.


"Je crois que je connais un acheteur."


Les recherches pour l'Arlequin n'ont rien donné. Pendant des jours, Arno Maas avait inondé tout son catalogue de mouchards, de douaniers corrompus, de miliciens locaux et d'ordures générales avec les étiquettes rouges, mais jusqu'à présent, rien. Jack l'Aveugle avait été franc et complet sur ce qu'il savait de Trin Liska, mais Arno restait ouvert à la possibilité que le vieux hors-la-loi dissimule certains faits essentiels pour faire échouer leurs recherches.


Il ferma son terminal et se dirigea vers le cockpit où Osane volait.


"Il s'approcha et demanda : "Vous avez eu de la chance ?


"J'attends des nouvelles de Masterson. Il cherche dans les archives de l'Advocacy les associés connus de ce Malcolm."


Arno s'est assis tranquillement pendant quelques instants.


"Je me demande si on aurait dû tuer un Titan ou deux. Tu sais, ponctuer notre point de vue."


"La vieille école de Jack l'Aveugle." Osane plaça le navire en pilote automatique et se retourna pour lui faire face. "On aurait eu l'air désespéré pour l'intimider."


Une communication entrante a sonné sur leurs deux terminaux. Arno a immédiatement activé les protocoles de cryptage et y a répondu.


"M. Martel."


Il a fallu un moment pour que l'image apparaisse. Un homme d'une cinquantaine d'années avec de fortes caractéristiques angulaires est entré en scintillement. Le cryptage de la communication a créé des problèmes de synchronisation, si bien que son visage sautait parfois pour rattraper ses mots. Damien Martel a regardé la communication avec des yeux totalement dépourvus d'émotion.


"Statut". Un saut de synchronisation donnait l'impression que ses lèvres n'avaient même pas bougé.


"Nous avons effacé toute trace de l'Appel Echo de cette casse, mis en scène la chose pour qu'elle ressemble à des esclavagistes, donc c'est fait. On a juste eu un nom et un bateau pour savoir qui a l'objet maintenant, mais on pense que les Titans ont pu modifier leurs réponses." Arno a revérifié son mobi pour voir s'il avait reçu des messages. "Nous avons fait passer le mot et attendons une réponse."


Martel les fixa silencieusement, son expression étant impénétrable.


"On a une fortune de biens de Four Points à la dérive et vous attendez qu'on vous rappelle ?"


Arno jeta un coup d'oeil à Osane.


"Je ne sais pas ce que..."


"Vous défoncez toutes les portes qu'il faut. Raser les villes jusqu'au sol. Je m'en fiche. Trouvez-le ou nous sommes tous morts."


Martel s'est déconnecté.


Arno et Osane ont échangé un regard. Elle a fait pivoter son siège et a mis le bateau en pilotage automatique.


"Je suppose qu'on aurait dû tuer deux Titans."


Un message a été envoyé sur le mobiGlas de l'Arno. Il y a jeté un coup d'oeil et a expiré.


"Eh bien, c'est amusant. . .”


L'accès au point de saut Bremen-Nyx a pris une éternité. La milice de Brême, paranoïaque dans ses meilleurs jours, a dû prendre aujourd'hui le double de sa dose de pilules contre la paranoïa. Mags avait envoyé un vieux reg-tag qu'ils n'avaient pas utilisé depuis un certain temps et qui était réservé aux "voyages propres".


Les grillades de la milice rendaient presque préférable le vol tendu à travers l'espace des hors-la-loi. Mags pilotait l'Harlequin tandis qu'Ozzy assurait l'escorte du P52. Ils ont passé l'épave d'un Hull. Mags ne pouvait pas dire quel modèle, l'engin a été détruit en centaines de morceaux. Un groupe de hors-la-loi, vraisemblablement ceux qui ont fait l'explosion, était en train de fouiller les détritus. L'un d'eux, un canonnier lourdement armé, s'est retourné pour regarder passer l'Arlequin.


Mags était presque sûr qu'une conversation privée avait lieu, pour savoir s'ils avaient volé suffisamment de cargaison ce jour-là ou s'il y avait de la place pour en voler un peu plus.


Elle a gardé la même vitesse, n'a pas accéléré ou ralenti, a juste survolé le passage et a continué à se diriger vers l'Anneau des glaces et leur destination : Levski.


Mags y avait passé un certain temps quand elle était enfant. Elle s'était liée avec l'équipe de Frank McGarr : escroquerie, petites arrestations et quelques vols. Ils s'étaient installés dans le "collectif d'épuisement" (comme Frank aimait à appeler les résidents du Levski) simplement parce qu'ils laissaient les gens seuls, sous réserve du respect de leur vie privée. Pour une bande de menteurs et de voleurs, c'était parfait.


Le reste du vol vers Levski s'est déroulé sans incident. Ozzy a refait l'arrimage avec l'Harlequin avant qu'ils n'effectuent leur approche finale. Au moment où ils se sont posés, le reste du groupe s'était déjà rassemblé dans le monte-charge. Trin a attendu avec son pied sur le coffre avec l'ériésium. Yao s'appuyait contre le mur, en rongeant distraitement son ongle à nouveau. Kel portait tous ses "vêtements humains" : un collage mal assorti de l'équipe de Sataball, une écharpe de l'UEE et un sweat-shirt de la citation populaire ("I'm With Mom") d'un spectacle de spectres vieux de dix ans.


Mags a enfilé son manteau et a sauté pour les rejoindre.


"Je pense qu'on devrait se séparer, mon gars peut être un peu nerveux." Mags s'est penchée sur le coffre, mais Trin n'a pas bougé.


"Ça reste avec moi."


"Ouais, ok", dit Mags en appuyant sur le bouton de l'ascenseur. La plateforme a tremblé et a commencé à descendre. Elle s'est tournée vers Kel. "Souviens-toi de ce dont on a parlé."


"Je suis une amie. Pas une esclave." Il lui répondit avec une cadence soigneusement pratiquée.


L'ascenseur a fait un bruit sourd au sol. Le groupe se dirigea vers le sas alors que les portes massives du hangar se fermaient en criant. L'air avait un goût piquant, probablement depuis des années qu'ils avaient nettoyé les épurateurs des hangars.


Ils ont passé une banderole décrivant les "règles" de l'Alliance du peuple. Une banderole était accrochée dans chacun des hangars, mais celle-ci avait été cousue plusieurs fois, probablement par des gens qui avaient jeté des pierres ou des bouteilles à travers l'enseigne.


Yao s'est immédiatement éloigné une fois qu'ils sont entrés et se sont dirigés vers les tunnels. Kel s'est empressé de regarder la carte de la station minière abandonnée et a immédiatement entamé une conversation (unilatérale) avec un local qui se trouvait à proximité. Mags, Trin et Ozzy ont pris l'ascenseur pour descendre au rez-de-chaussée.


Le Grand Barter était animé, comme d'habitude. Les colporteurs de passage criaient à tous ceux qui se trouvaient dans leur champ de vision. Au moindre signe de reconnaissance, le colporteur bondissait.


Les trois colporteurs se sont faufilés à travers les étals, se faisant envahir par des marchandises provenant de tous les coins de l'UEE et au-delà. Des garanties de qualité et de rareté étaient ajoutées à chaque phrase.


Ils finirent par innocenter l'autre côté. Ozzy a repoussé un marchand particulièrement tenace et ils se sont tous dirigés vers le bar.


Le café Musain était bondé. Une équipe de transport a fait la fête dans l'une des salles annexes, se défoulant clairement après un gros travail. Le reste de l'endroit était rempli de mineurs, de locaux portant des vêtements faits maison et de personnes de passage qui s'étaient arrêtées pour se reposer et boire un verre. Les barmans se bousculaient pour garder les verres pleins.


Les Mags ont scanné les cabines qui sonnaient la salle. Elle a poussé Trin vers une cabine isolée dans le coin où un Xi'an était assis tranquillement.


"Ozzy, tu crois que tu pourrais rester en arrière ?" demanda Mags avec un peu d'hésitation. Ozzy jeta un coup d'oeil à Trin, qui hocha la tête. Il s'éloigna et se dirigea vers le bar.


Mags se fraye un chemin à travers la foule vers les Xi'an tandis que Trin le suit.


"Nyasēng's.uo S.oam", dit Mags en s'approchant.


Les Xi'an levèrent les yeux.


"xē'sueren, Voleur Magdalena." Soahm s'installa et prit un moment pour évaluer Trin et le coffre. ".axyoa ? J'espère que vous allez bien."


"Tu sais, des hauts et des bas."


"Je crois que je connais l'expression." Soahm a gardé les yeux sur Trin. "Que puis-je faire pour toi ?"


"Je suis content que tu me le demandes."


Ils s'assirent tous les deux.


D'après Ozzy, bien qu'il y ait eu une douzaine de personnes armées sur place, peut-être que trois d'entre elles avaient l'air sérieux. Deux étaient assis seuls au bar, mais à la façon dont ils scrutaient la pièce, ils avaient l'air de vautours. Le dernier était perché près d'une arrière-salle, essayant de ne pas donner l'impression qu'il la gardait.


C'était une habitude qu'il avait prise sur le Quarterdeck. Une habitude que tout le monde avait prise. Il fallait évaluer chaque pièce, chaque moment, pour savoir qui était une menace ou non. C'était peut-être une formation précieuse. Il est certain que cela ne valait pas la peine d'être envoyé là-bas pour l'apprendre.


Il a vidé le verre et a fait signe au barman d'aller en chercher un autre.


"Ozzy Liska", dit une voix derrière lui. Il y avait quelque chose de familier.


Ozzy jeta un coup d'œil en arrière alors que Jack Sticha, l'aveugle, montait sur le tabouret suivant.


"Hé, Jack, comment ça va ?"


"Je suis trop vieux pour changer, tu le sais."


"Ouais."


"J'ai entendu dire que tu étais sorti", dit Jack l'Aveugle en payant les deux verres. Probablement sur le compte d'un mort.


"Ouaip."


"Et je retourne courir avec Trin."


"Ouaip."


"J'ai entendu dire que vous aviez un bon score."


Ozzy s'est tourné vers Jack, se préparant mentalement à enfoncer sa lame dans la gorge de Jack si nécessaire.


"Où as-tu entendu ça ?"


"Chuchote, fiston." Jack l'aveugle a souri et a pris une gorgée. "Les chuchotements trouvent toujours leur chemin jusqu'à moi."


"Alors tu connais la réponse."


"Je peux t'aider." Jack l'aveugle polit le reste de son verre. "Je peux vous aider à le déplacer."


"Je crois qu'on s'en est occupé", Ozzy a jeté un coup d'oeil pour voir si Jack avait encore de l'aide. Là. Un grand bâtard de grande taille s'est posté près du front.


"C'est normal." Jack l'aveugle a commandé deux autres verres. Il les posa tous les deux devant Ozzy. "Surprenant que tu sois si impatient de te remettre avec Trin après ta sortie."


"Qu'est-ce que ça veut dire ?"


Jack l'aveugle s'est levé de sa chaise, a fait attention à garder ses mains bien en vue et a souri.


"Eh bien, c'est elle qui t'a laissé tomber à l'Advocacy."


"Uh huh", Ozzy a réussi à se rassembler entre les dents serrées. La rage a commencé à s'accumuler. "Alors elle a pris les rênes des Titans ? Elle pensait que c'était votre équipe, Jack."


"Ce n'était pas mon meilleur moment, Ozzy, mais tu sais comment elle peut devenir", dit Jack l'Aveugle en haussant les épaules. "Elle a ce tempérament qui la rend très convaincante. L'offre est toujours valable si vous la voulez. La famille est une chose, mais la meute en est une autre. Pensez-y."


Jack l'Aveugle a fait signe au larbin dans le coin et ils se sont mis à dériver.


Ozzy s'est retourné pour regarder la cabine dans le coin pendant que Trin ramassait le coffre. Elle a jeté un coup d'oeil autour du bar avant de l'ouvrir. Ses yeux ont rencontré ceux d'Ozzy. Elle a souri puis a regardé les Xi'an.


Mags n'avait jamais vu Soahm aussi impressionné. Ancien policier de l'Empire de Xi'an, il travaillait désormais comme consultant en sécurité pour quiconque lui versait des honoraires, mais il était fier de son sang-froid.


"Tu t'es surpassée, Magdalena", était tout ce qu'il répétait en examinant l'ériésium.


"C'est drôle...", disait une voix derrière eux. Mags, Trin et Soahm se retournèrent pour voir Arno et Osane s'approcher de la table. "Nous pensions à la même chose."




A SUIVRE...



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