Instrument de Remise (Première Partie)




[24 juin 2610 - Système Elysium]


Au bout du tunnel de saut, l'espace a miroité, ondulé, puis révélé le système Kaleeth'ala. Corath'Thal a regardé fixement dans le vide obscur depuis le pont de son vaisseau. Sa vue de l'étendue qui s'étendait devant sa flotte a légèrement dansé tandis que le bouclier qui enveloppait toute la longueur de l'énorme vaisseau se réajustait et se mettait en place presque avec une vie propre.


Du bord de sa vision, il pouvait sentir le maître du bouclier faire ses ajustements pratiques, mais il pouvait aussi dire que sous son extérieur calme, elle vibrait d'excitation. C'était plus que la ruée qui suivait toujours une bataille. C'était quelque chose de nouveau. Quelque chose qu'aucun d'entre eux n'avait osé se permettre de ressentir avant maintenant.


Même si la dérive lointaine qui s'étendait devant lui ressemblait à d'autres systèmes, il savait que c'était bien plus que cela. Après tout ce qu'ils avaient vécu ces sept dernières années, il avait enfin ramené son peuple chez lui.


Les vestiges de la flotte principale de Corath'Thal se sont déversés du point de saut Centauri-Elysium. Il n'avait pas beaucoup de temps pour mener les survivants à leur planète natale de Kaleeth. Les forces de l'UEE qui les ont pris en embuscade du côté Centauri du saut ne seraient pas loin derrière, et Corath'Thal avait pris sa décision. Cette guerre se terminerait selon ses conditions, que ce soit par une victoire ou une défaite.


Corath'Thal fit signe à Rados de porter sa voix à sa flotte épuisée.


"Quand nous nous sommes engagés dans cette voie, nous n'avions plus de maison. Seulement un monde qui était autrefois le nôtre et qui nous a été arraché. J'ai juré que si tu te battais avec moi, je te ramènerais à la maison. Que la Rijora nous fournirait un chemin vers la victoire..."


Corath'Thal s'arrêta pendant que les mots dans sa gorge tremblaient.


"Après les événements d'aujourd'hui, je sais que soit la Rijora nous a laissé tomber, soit nous avons laissé tomber la Rijora. Je ne suis pas sûr qu'il y ait encore une différence. Mais ce dont je suis sûr, c'est que je vais tenir la première promesse que je me suis faite et que vous tous vous allez tenir. Je rentre chez moi".


Avant qu'il ne puisse continuer, la résonance claire du carillon d'avertissement a vibré à travers la coque et a résonné dans les couloirs du navire de la capitale. Corath'Thal a vérifié les scanners. Les navires humains ont brûlé en masse jusqu'à leur position.


"Ceux qui souhaitent s'engager sur les terres de nos ancêtres, suivez-moi. Ceux qui ne le souhaitent pas, utilisez mon avance comme une chance de vous échapper. Puissiez-vous vivre pour vous battre un autre jour. Goth'raj doah !"


Corath'Thal scrute les visages de ceux qui ont servi sur le pont ; aucun ne rencontre son regard, mais il fixe plutôt l'endroit où se trouve leur maison au loin. Chacun a accepté son destin à sa manière. Les capteurs ont hurlé alors que le bouclier du navire absorbait la première vague d'attaques des forces de l'UEE qui s'approchaient.


"Goth'raj doah !" Les radios ont braillé, à peine capables d'empêcher l'émotion de submerger sa voix.


À l'unisson, l'équipage a répondu : "Goth'raj doah !"


Alors que la flotte Tevarin traversait l'Elysée en direction de leur planète natale, Kaleeth, les soldats de l'UEE se sont précipités vers les postes de combat en prévision d'un assaut total sur le monde qu'ils avaient rebaptisé Jalan. Dans le ciel, les navires de la marine de l'UEE se sont précipités pour former un semblant de blocus.


Mais la flotte de Tevarin n'est pas tombée dans sa formation traditionnelle de phalange. Ils n'ont même pas riposté quand ils ont été attaqués. Ils sont soit tombés sous les tirs de barrage qui ont perforé leurs coques, soit ils ont haussé les épaules et sont allés plus vite. Alors que les vaisseaux Tevarins approchaient de l'atmosphère de Kaleeth, ils ont baissé leurs puissants boucliers.


Corath'Thal a regardé les vaisseaux tevarins devant lui percer l'atmosphère, puis se déchirer. La tristesse grandissait alors qu'il saisissait le terrible destin qui attendait son peuple. Serait-il l'un des derniers Tevarins à voir leur planète natale ?


Le vaisseau trembla violemment alors qu'il s'enfonçait dans la haute atmosphère. À l'horizon, il remarqua que quelque chose perçait le lit des nuages. Serait-ce le sommet du Mont Supteek ? Corath'Thal se dirigea vers l'avant du pont et posa sa main sur la vitre.


La dernière fois qu'il a vu le Mont Supteek, c'était quand il était enfant et qu'il fuyait Kaleeth avec ses parents. Son sommet était l'un des seuls souvenirs qu'il avait encore de sa maison.


Le verre devint chaud, mais Corath'Thal garda sa main en place. La beauté de Kaleeth, même vue d'en haut, submergeait chaque parcelle de son être. Les nuages se séparèrent ; il pouvait maintenant voir les villes que les envahisseurs humains avaient construites autour de leurs anciens temples. Cela le rendit malade. Il fut soudainement consumé par le regret de ne pas les avoir tous tués alors que le navire se désintégrait autour de lui.


La seconde guerre du Tevarin était enfin terminée.


[25 juin 2610 - Système Caliban]


Clarice semblait plus en colère que d'habitude aujourd'hui. Elle est parfois devenue comme ça après avoir cannibalisé de petites tempêtes. Hickory a ajusté sa trajectoire pour lui donner une couchette plus large. Hickory a donné le nom de sa mère à l'énorme tempête qui vivait dans la haute atmosphère de Caliban IV, Clarice. Les deux étaient de mauvaises nouvelles pour les pilotes qui s'approchaient trop près, mais une bonne nouvelle pour Hickory, qui a récupéré des pièces et des cargaisons des navires que la tempête avait fait naufrage pour les revendre sur Crion.


La plupart ont évité Clarice et ses coups de foudre dévastateurs. Beaucoup ne lui ont pas donné naissance dans un espace assez large. Certains étaient trop paresseux pour la localiser avec précision, tandis que d'autres se sont volontairement rapprochés pour cacher la signature de leur navire. Hickory ne se souciait pas de leurs motivations, mais seulement du fait qu'il pouvait récupérer leurs objets de valeur pour payer son voyage vers le Protectorat de Banu.


Soudain, les scanners de Dolos ont chanté la douce chanson de la découverte. Hickory s'est mis en route pour voir quelle serait la prise d'aujourd'hui.


Il s'agissait d'un RSI Nova, un navire de messagerie gonflé à bloc, équipé d'un armement important. Hickory a salivé. Ce n'était pas un navire civil ; il était de qualité militaire et potentiellement rempli d'informations et de fournitures de temps de guerre.


Mais pour être juste, la plupart des navires civils étaient assez bien approvisionnés de nos jours, aussi. Sept ans de tactiques de tirs et de fuite du Tevarin ont fait qu'aucun navire humain n'était en sécurité à moins d'être armé jusqu'aux dents et rempli de provisions. Cela n'a pas toujours été le cas. Les armes des navires étaient autrefois considérées comme un luxe pour les riches ou les dangereux. Maintenant, elles sont partout. Tout cela rendait le travail d'Hickory un peu plus délicat et mieux payé. La guerre a toujours des conséquences imprévues, pensait Hickory.


La foudre de Clarice avait tué la Nova, la faisant dériver lentement dans l'espace. Hickory a rapidement déterminé sa vitesse et sa trajectoire pour calculer où elle serait dans quelques heures. Il s'est rendu à ce point de sa trajectoire projetée et a mis son vaisseau hors tension. Il a réglé une alarme pour qu'elle sonne dans deux heures afin de ne pas perdre la notion du temps. Puis il est finalement sorti de Dolos et est reparti en direction de la Nova.


Pendant son EVA, Hickory a regardé Clarice tourbillonner violemment en dessous. Sa surface semblait bouillonner à cause de l'activité électrique. Cette vue unique résume la compréhension qu'a Hickory de l'univers : une beauté douloureuse et un mal sans excuse.


Hickory a atteint l'épave à la dérive et a rapidement coupé la coque. A l'intérieur, il a trouvé le pilote à la barre. La foudre qui a fait frire le Nova a dû être énorme. Les mains du pilote étaient fixées au manche à balai. Hickory a vérifié la zone pour des babioles personnelles puis s'est tourné vers les instruments de vol.


Ce serait une perte de temps de récupérer les composants. Tout était carbonisé jusqu'à ce qu'il ne reste plus rien. Hickory a donc systématiquement vérifié chaque crevasse de l'appareil, s'énervant au fur et à mesure. Comment se fait-il qu'il n'y ait pas une seule pièce de cargaison ? Plus il explorait le navire, moins cela avait de sens. Comment avait-il pu ramasser le sig du navire si tous les éléments étaient brûlés ? Quelque chose ici devait fonctionner.


La lampe de poche de Hickory a scanné le terminal d'information pour trouver sa plaque frontale fondue. Si ce navire avait un composant avec un suppresseur de surtension haut de gamme, ce serait celui-ci. Il a donc sorti son multi-outil et l'a soigneusement ouvert.


Alors qu'il lorgnait ses entrailles, ses yeux se sont élargis. C'était un XL-250i. Ce composant de qualité militaire était en bien meilleur état que la console du cockpit. Il y avait une chance que ce truc puisse encore fonctionner. Si c'était le cas, les composants à eux seuls pourraient générer des crépitements importants, ainsi que les données qu'ils contiennent. Hickory a branché son outil de piratage sur mesure à l'alimentation électrique, puis lui a donné du jus.


Le système a pris vie. Hickory a résisté à l'envie de faire une évaluation rapide et de haut niveau des données et a commencé le téléchargement. Il est probablement préférable d'examiner les informations ailleurs. Plus tôt le système était mis hors tension, mieux c'était. Même si son sig était petit, il n'était pas le seul à avoir récupéré le Clarice pour les naufrages.


Hickory a jeté un coup d'œil à l'outil de piratage qu'il tenait dans sa main pour voir le téléchargement presque terminé. Ce fut d'une rapidité décevante. Il ne doit pas y avoir beaucoup de données ici. Une fois que la barre d'état a atteint 100%, il a débranché son outil de piratage et a éteint le système. Puis il a rapidement retiré les composants les plus vitaux du système. Il rêvait de les utiliser pour améliorer son vaisseau, mais il avait vraiment besoin de creds. Qui sait ? Peut-être que les données qu'il a récupérées valent plus que ce qu'il attendait.


Convaincu d'avoir trouvé tout ce que la Nova avait à offrir, Hickory a vérifié l'heure. C'était un peu moins que les deux heures qu'il s'était donné, mais Dolos devrait être assez proche. Le trou qu'il avait fait dans la coque était au-dessus de lui. Il a pris une profonde inspiration, a activé ses propulseurs EVA, a visé cet endroit et s'est propulsé dans l'espace.


Il a gardé sa trajectoire droite jusqu'à ce qu'il ait quitté le vaisseau. Il s'est perdu dans ses pensées, se demandant quelles informations il avait tirées du vaisseau et quel prix il pouvait en tirer. Puis il s'est rendu compte qu'il avait dérivé plus loin que prévu. Il accéda à son localisateur de vaisseau quand, soudain, l'espace derrière lui brilla comme une fournaise.


Hickory tua les propulseurs de sa combinaison, et se retourna pour voir la scène. La Nova dont il était sorti quelques minutes auparavant était maintenant devenue un champ de débris, les flammes de l'explosion mourant rapidement dans le vide. Son coeur se serra dans sa gorge lorsqu'il vit le Chacal entrer pour inspecter l'épave qu'il venait de créer.


Le pouls de Hickory s'est accéléré. Il a dû se rendre à son navire et vite. Mieux vaut être parti avant que le navire éclaireur Tevarin ne commence à chercher sa prochaine cible.


"Drahk... tu n'aurais pas dû attaquer sans m'avertir." L'épuisement de la voix de Tajhbind était évident. Drahk pouvait sentir le regard de Tajhbind à travers son casque.


"Mes plus sincères excuses, mais mes scanners ont détecté une signature sensible à la sortie du vaisseau."


"Alors pourquoi n'avez-vous pas attaqué cela ?"


C'était une question cruciale, mais Drahk savait qu'on ne s'attendait pas à ce qu'il y réponde. Drahk et Tajhbind avaient été copilotes pendant la plus grande partie de la guerre. Les démangeaisons de la gâchette de Drahk et autres déficiences offensives étaient tolérées car il était maître du bouclier de la phalange. Les forces de Drahk se sont avérées compléter les faiblesses de Tajhbind et vice versa, de sorte qu'ils formaient un duo mortel. Drahk absorbait et déviait le feu sous tous les angles, ce qui permettait à Tajhbind de se concentrer sur le combat.


"C'est bon, mais j'ai besoin que tu sois en ligne avec moi. Qui sait s'il y avait quelque chose sur ce navire qui pourrait..."


"Qu'est-ce que c'est ?"


Un navire non identifié est apparu sur le radar de Drahk. Il était proche, et son signal devenait de plus en plus fort à la seconde près. Drahk savait ce que cela signifiait.


"C'est un vaisseau humain !"


Le moteur quantique du navire a fini de s'enrouler lorsque Tajhbind a tiré des deux barils. Ses tirs ont percé la coque alors que le moteur quantique s'enclenchait. Le navire a bégayé et tourné dans une nouvelle direction puis a soudainement accéléré dans la sombre étendue.


Comment Drahk n'avait-il pas remarqué qu'un autre navire se cachait à proximité ? Son échec pourrait mettre en péril l'équipage et la mission d'Ekoraapt. Selon le Rijora, la seule ligne de conduite à suivre était d'avouer immédiatement.


"J'ai manqué à mon devoir envers toi, Tajhbind. Mon attaque irresponsable et excessive m'a empêché d'exécuter correctement mes devoirs de scannage. Je promets à la sainte Rijora, Goth'raj doah, que je ferai tout ce qui est en mon pouvoir pour réparer ce tort, ou que je subirai le sort qui sera jugé approprié par -."


"Si les humains découvrent que nous sommes dans le système, nos vies, et non notre honneur, seront en jeu. Nous devons nous concentrer sur la préservation de la première avant de réparer la seconde".


Tajhbind a contacté Ekoraapt et lui a expliqué la situation. Ils ont reçu l'ordre de revenir. En raison de cette rencontre décevante, les plans de bataille ont dû être accélérés.


Avant de signer, Tajhbind a demandé s'il y avait des nouvelles de l'attaque de Corath'Thal à Centauri. Toute l'équipe était sur les nerfs en attendant une mise à jour, mais il n'y avait toujours pas de nouvelles. Drahk n'a pas été découragé par le manque d'informations. La distance qui sépare Caliban du front signifie qu'un retard dans l'information est inévitable.


Drahk restait extrêmement confiant quant à la réussite du plan de Corath'Thal. L'attaque d'Ekoraapt sur Crion détournerait les ressources de l'UEE vers Caliban et empêcherait les renforts de se joindre à la bataille principale. Finalement, la Rijora guiderait les Tevarins vers la victoire sur les Humains, et ils reprendraient Kaleeth pour les leurs.


Hickory avait la chance d'être en vie et le savait. Ce Tevarin était un sacré tireur. Les balles ont touché son vaisseau juste au moment où le moteur quantique s'est enclenché, changeant sa trajectoire. Heureusement, la trajectoire de Dolos a été corrigée avant que la force G ne devienne fatale. Même s'il a survécu, sa tête lui a fait un mal de chien.


Quelques instants plus tard, Dolos a bafouillé et est tombé du moteur quantique. En vérifiant les dommages subis par ses systèmes, il a réalisé à quel point il avait dévié de sa trajectoire. Hickory a tiré les propulseurs et est retourné vers Crion.


Hickory avait mis une certaine distance entre lui et le Tevarin, mais il craignait que ce ne soit pas suffisant. Le Caliban IV brillait encore faiblement au loin. Ce n'était qu'un de ses problèmes. Non seulement il n'avait plus de carburant quantique, mais le moteur était endommagé. Mais ce n'était pas le pire. Hickory a calculé la distance jusqu'à Crion, et a confirmé que même avec ses propulseurs conventionnels en pleine combustion, il manquerait d'oxygène bien avant d'atteindre un endroit quelconque avec une atmosphère.


Hickory a envisagé d'émettre un signal de détresse, mais il savait qui répondait à ceux qui se trouvaient dans cette partie de l'espace : des gens comme lui, sans aucune sympathie pour le sort de qui que ce soit, sauf le leur. De plus, le signal ne pouvait qu'attirer l'attention du Tevarin qu'il avait fui. Il est fort probable que personne ne viendrait jusqu'à ce qu'il soit trop tard. Ce serait le meilleur scénario.


Hickory regardait fixement dans l'espace. C'était sa chance. Les composants du XL-250i et les données de ce disque dur étaient probablement plus que suffisants pour exécuter son plan. Maintenant, au lieu de partir pour Kins, il a été abandonné à Caliban.


Hickory a mis le pilote automatique et est sorti du siège du pilote pour aller dans un des compartiments de stockage du navire. A l'intérieur, un animal en peluche, un chat plat et décharné, était assis sur une caisse de whisky vieilli Angeli. Hickory a délicatement déplacé le flatcat, a ouvert la caisse de whisky et a attrapé une bouteille. Il s'est versé un verre de whisky sain puis s'est assis sur sa couchette en contemplation silencieuse.


Le whisky a brûlé en descendant, puis a pulsé jusqu'à sa tête douloureuse. Il a regardé fixement le terminal en face de lui. Il s'y est ensuite rendu et a branché son outil de piratage. Qu'y avait-il d'autre à faire que de boire et de voir quelles informations valaient tout cela ?


Il n'a pas fallu longtemps avant que la tête d'Hickory ne tourne à cause d'autre chose que la boisson. Le fichier de données contenait une chose - un instrument de reddition Tevarin signé.


La bouche soudainement sèche, Hickory descendit le reste du contenu de son verre. Il relut le message pour la millionième fois. La guerre était terminée. Il ne pouvait presque pas y croire.


La deuxième guerre tévarine était terminée.


Ensuite, il a vérifié les journaux de communication de la Nova pour voir qu'une transmission au Croissant de l'UEES avait échoué. Le bateau de courrier devait annoncer la fin de la guerre à Crescent quand il a été zappé. Il y avait une chance que Crescent ne sache rien de tout cela. Il était donc probablement la première personne de tout Caliban à le savoir. Le deuxième, si on compte le pilote malchanceux.


Hickory eut soudain une idée. C'était une proposition précaire compte tenu de son passé, mais, pour autant qu'il le sache, il n'y avait pas de meilleure option. S'il jouait bien, peut-être pourrait-il transformer cette information en une clémence sur ses transgressions passées ?


Hickory a attrapé la bouteille et a tiré de nouveau, laissant la chaleur l'envahir. Puis il est monté dans le cockpit et a ajusté sa trajectoire une fois de plus. Quelques instants plus tard, il a activé un signal de détresse.


Pour la première fois de sa vie, Hickory espérait que les militaires de l'UEE le trouveraient.


Le commandant Wallace a étudié les starmen blessés et éraflés avant elle. Si leurs blessures étaient une indication, c'était un combat loyal.


"Le désordre s'est transformé en un véritable vacarme à cause de ces deux-là", a déclaré le second Coburn en regardant les deux hommes avec son air renfrogné. Son visage, endurci et marqué par des années de service actif, ne laissait aucun doute sur le fait qu'il ne connaissait qu'une seule vie, celle des militaires.


Les deux hommes d'honneur ont pendu la tête et ont pris le tapis posé devant son bureau. Pour autant qu'elle le sache, c'était le seul à bord de Crescent ; un peu de chaleur au milieu du métal du navire.


"Il semble que vous ayez besoin d'un autre moyen de vous occuper les mains. Adjudant Coburn, assignez ces deux balais de Starmen et assurez-vous qu'ils balaient le sol devant eux partout où ils vont."


"Avec plaisir". Un sourire espiègle s'étirait sur le visage de Coburn.


"Pour la semaine prochaine, ces balais ne quitteront pas vos mains, sauf sur ordre d'un supérieur. Compris ?"


Les starmen ont répondu par l'affirmative, ont été salués, puis ont été renvoyés. Une fois la porte fermée derrière eux, le commandant Wallace s'est retourné vers son ordinateur pour voir si la simulation qu'elle faisait de l'itinéraire prévu de Crescent devant Caliban IV était terminée. Elle voulait s'assurer que le navire donnait suffisamment d'espace à sa tempête déchainée.


"Ce Mitchell est un vrai morceau de travail. Comment un gars avec des problèmes de colère connus est-il affecté à un croiseur ? Il n'aurait jamais pu aller aussi loin si la Marine n'était pas si désespérée de doter ses navires en personnel."


"On pourrait en dire autant de moi", a répondu le commandant Wallace.


La colère du commandant en second s'est atténuée dans une vague d'embarras. Wallace ne savait pas que le soldat grisonnant avait ça en lui.


"Des nouvelles de la transmission interrompue plus tôt ?"


Le second Coburn est visiblement détendu, reconnaissant de voir la conversation revenir sur un terrain plus sûr.


"Non, monsieur. Le signal a été perdu presque immédiatement. Comme il n'y a pas eu de tentative de retransmission, l'officier de communication Fitzpatrick pense qu'il pourrait s'agir d'interférences électriques dues à la tempête, mais les éclaireurs cherchent toujours, monsieur."


"C'est tout pour l'instant, Coburn. Vous êtes congédié."


Coburn s'est tourné pour partir, puis a pensé à mieux. Il se retourna vers le bureau, s'arrêtant juste avant que ses pieds n'atteignent le tapis.


"En fait, commandant, il y a quelque chose que vous devriez savoir. Je ne pense pas que ces combats vont s'arrêter. Les gens mettent d'autres allégeances au-dessus de celle de ce navire. Ce combat au mess - personne n'en parlait. D'après mon expérience, les commérages sont une bonne chose à entendre dans les couloirs. Au moins, cela signifie que les gens communiquent. Cet endroit est plus calme qu'un foutu bateau fantôme."


Le commandant Wallace lui a frotté la tempe. Elle n'avait pas besoin des mises à jour constantes de Coburn pour l'informer du mécontentement de l'équipage. Elle pouvait le sentir en se promenant dans les couloirs.


"Des recommandations sur la façon de résoudre la situation ?"


Coburn hésita un moment, avant :


"Non, monsieur."


"Vous pouvez parler librement".


Coburn réfléchit un instant, puis regarda son carré dans les yeux.


"Ils se battent parce qu'il leur manque un chef. C'est censé être toi."


Le silence est resté dans la pièce pendant quelques instants. Son communicateur a fait un ping. Coburn l'a vérifié.


"Monsieur, les éclaireurs qui patrouillent dans le secteur 4 viennent de répondre à un signal de détresse. Ils ont arrêté le navire et font venir son pilote pour l'interroger. Ils disent qu'il y a quelque chose de bizarre chez lui."


"Bizarre comment... ?" Wallace a répondu, en se recueillant.


La photo d'un homme au visage décharné, aux pommettes hautes et aux yeux bleus sauvages est apparue sur un écran mural voisin. "Ils ont recherché son nom. Il devrait être mort."


Le commandant Wallace est entré dans la salle d'interrogatoire et a fait une double prise. Hickory s'est assis à l'autre bout de la table, mais son visage ne ressemblait guère à la photo. Les pommettes hautes et anguleuses avaient disparu. De toute évidence, il a subi une reconstruction faciale, peut-être même plusieurs fois. Il y avait plus de différences que de similitudes, mais quelque chose dans les yeux semblait vrai. Le commandant Wallace a détourné les yeux et s'est assis.


"C'est bon, capitaine..."


"Commandant Wallace".


"Ah . . . Commandant, désolé. Ne vous sentez pas mal. Je suis habitué aux regards maintenant. Quelle est l'expression, déjà ? "Un visage fait pour un casque spatial. Il n'a fallu que quelques opérations à une série de médecins peu recommandables pour l'obtenir".


Un sourire inégal qui s'étire d'une oreille à l'autre.


Le commandant Wallace restait sans expression. "Comment dois-je vous appeler ?"


"Eh bien, pour les regards que vous me lancez, je suppose que vous avez déjà mon nom."


"J'ai un nom. Un certain Andrew Lime, né en 2542 à Cestulus. Mort à Jata, lors de la commission d'un crime en 2567. D'après votre apparence, je dirais que vous n'êtes pas encore tout à fait mort, donc je me demande encore qui vous êtes exactement".


"Andrew Lime et moi sommes une seule et même personne, commandant. C'est une histoire intéressante, mais ce n'est pas l'information que vous devez entendre en ce moment".


"Comment savez-vous ce que je dois entendre ?"


"Disons que je suis tombé sur des données que vous trouveriez vitales pour votre navire et votre équipage."


Le silence s'est installé entre eux. Le commandant Wallace pouvait sentir le whisky dans son haleine. Elle a discuté de la fin de l'interview à ce moment-là, mais malgré elle, elle a fini par dire : "Quand vous êtes prêt..."


"Vous voyez, ce n'est pas si facile. Comme vous avez eu la gentillesse de le souligner, je suis censé être mort. Et, disons juste que l'UEE ne sera pas la seule surprise de savoir que je suis en vie."


"Si vos informations sont solides, je parlerai à l'Advocacy. Il y a beaucoup de prisons dans des systèmes isolés où vous serez en sécurité".


"Ça ne marchera pas pour moi."


"Aucun syndicat n'a de liens avec toutes les prisons. L'Advocacy peut vous garder en vie si vous êtes honnête sur qui vous poursuit".


"Ce n'est pas le syndicat qui me préoccupe..." Le visage de Hickory s'est adouci pour la première fois.


Le commandant Wallace a expiré et s'est assis sur sa chaise, las de ses réponses énigmatiques et évasives. "Eh bien, alors... que voulez-vous ?"


"Passage sûr vers le Protectorat de Banu."


Le commandant Wallace riait et roulait les yeux. Elle espérait secrètement qu'il lui demanderait quelque chose de plus intéressant. "Alors, autre chose que l'immunité pour vos crimes ?"


"Ce n'est pas pour ça que je dois y aller."


"Non, simplement un sous-produit utile." Le commandant Wallace s'est levé. Un regard inquiet se posa sur le visage d'Hickory. "Aucune information n'est assez précieuse pour effacer un casier judiciaire aussi étendu."


"C'est".


Le commandant Wallace s'est tourné vers la porte.


"La guerre est finie", lui a dit Hickory. Elle s'est arrêtée et a fait demi-tour. "J'ai récupéré une sorte d'instrument de reddition du Tevarin sur un navire de courrier militaire détruit."


"Uh huh. Et où était exactement ce bateau ?"


"Les coordonnées n'aideront pas. Un certain Tevarin l'a détruit."


"Tevarin ? A Caliban ?


"Qui a marqué mon bateau, à votre avis ? Et s'il y a un chacal dans le coin, vous pouvez parier qu'ils ont des amis à proximité."


Le commandant Wallace s'est assis. "Alors, où se trouve cet instrument de reddition ?"


"J'ai besoin de garanties, commandant, avant de vous remettre quelque chose comme ça."


"Donc, ce n'est pas ici."


"C'est sur mon vaisseau, que vos éclaireurs ont d'ailleurs insisté pour laisser quelque part dans l'espace au lieu de l'amener ici."


"Le débarquement d'un navire non autorisé à bord d'un transporteur est interdit en temps de guerre."


"Eh bien, techniquement, vous n'êtes plus en guerre."


Le commandant Wallace s'est frotté les tempes et a réfléchi. Finalement, elle s'est levée et s'est dirigée vers la porte. Hickory la regarda partir.


"Avons-nous un accord ?" La porte s'est refermée.


Drahk s'est précipité dans les couloirs du navire. Il a su se faufiler dans le trafic alors que Tajhbind essayait de suivre. Orphelin sur l'Olympe, Drahk avait grandi dans l'enveloppe du navire de la capitale de l'UEE, qui avait été détruit. Il a survécu en se cachant et en se précipitant dans ses couloirs, jusqu'au jour où un vendeur de Tevarin l'a surpris en train de voler dans son étal. Au lieu de punir Drahk, le vendeur a fait preuve de pitié. Drahk pourrait obtenir de la nourriture de son étal s'il prenait le temps de mémoriser la Rijora et d'apprendre l'histoire de sa grande race.


La Rijora est devenue la bouée de sauvetage de Drahk, et il s'y est consacré. Lorsque la seconde guerre du Tevarin a commencé, Drahk a quitté l'Olympe pour s'engager dans la lutte pour reprendre Kaleeth. Son engagement pour la cause était incontestable, et même s'il avait beaucoup moins de temps de vol que la plupart des autres, Drahk a gravi les échelons pour devenir pilote.


Exaspéré, Tajhbind finit par s'écrier : "Où allez-vous qui nécessite une telle hâte ?"


Drahk a contourné un coin et a monté une volée de marches, deux marches à la fois. Tajhbind a soudain compris où il se dirigeait et s'est rapidement mis à courir, espérant rattraper Drahk avant qu'il n'arrive.


Les pilotes les plus hauts gradés d'Ekoraapt se sont précipités dans la salle des opérations pour la cérémonie d'affectation. Un chant fidjorien a convoqué la réunion. Tajhbind a saisi le bras de Drahk devant la porte.


"Se porter volontaire pour la force d'attaque initiale ne vous rendra pas votre honneur. Reconnais tes limites, Drahk. N'oubliez pas que c'est une force de connaître ses faiblesses."


Drahk sourit. Il déteignait sur Tajhbind. C'était la première fois qu'il donnait un cours à Drahk sur la Rijora. Un chant a résonné dans la salle des opérations, demandant des volontaires pour la première vague d'attaques contre la plus grande ruche de l'humanité de Crion, la ville appelée Boro.


Drahk répéta les mots à Tajhbind : "Avancez la tête haute, mais honorez la terre et respectez le ciel. Il faut garder ces objectifs à l'esprit si nous voulons survivre. Vous a-t-on jamais appris ce que signifie ce chant ?"


"Un guerrier doit être fidèle à lui-même pour rester en vie."


"C'est une mauvaise interprétation moderne. Elle date de la 16e époque. Une époque où seuls les plus courageux quittaient les grottes de Kaleeth, et jamais seuls. Ils marchaient, côte à côte, en chantant ces mots pour rester en formation. Ce chant n'a jamais eu pour but la survie de l'individu. C'est un rappel que nous nous battons pour la survie de notre espèce".


"Nous ne vivons plus dans des grottes, Drahk. Encore moins sur Kaleeth. Si nous ne nous adaptons pas, si nos habitudes ne changent pas avec le temps, nous n'avons plus d'espoir".


Soudain, la voix du capitaine d'aviation Suldrath a traversé les couloirs du navire. "Défenseurs de Rijora, des navires militaires humains sont apparus à proximité. Rejoignez vos positions et attendez les instructions."


Tajhbind a commencé à se diriger vers le hangar. Drahk est resté en place et a observé la salle des opérations. Il savait qu'il pouvait encore recevoir une mission s'il se portait volontaire. Personne ne mettrait en doute son désir de faire ce qui était nécessaire.


"Drahk, viens, on y va."


Drahk s'est tourné vers Tajhbind, dont les yeux lui ont fait signe de le suivre. Drahk ne se souvient pas de la dernière fois où il a volé sans lui. L'idée d'entrer dans la mêlée sans Tajhbind à ses côtés s'est finalement imposée.


La Rijora l'avait amené à Ekoraapt et l'avait fait se lier d'amitié avec Tajhbind pour une raison. Ce n'était pas le moment de le nier. Quelques instants plus tard, Drahk se précipitait dans le couloir et passait devant Tajhbind. Comme toujours, Drahk a ouvert la voie vers le pont d'envol.


Hickory a noté l'heure. Pourquoi cela prenait-il autant de temps ? Ils auraient déjà dû pouvoir remorquer Dolos jusqu'à Crescent.


Hickory avait du mal à comprendre comment sa dernière interaction avec Wallace s'était déroulée. Elle semblait vraiment intéressée par la nouvelle de la reddition, mais elle n'avait pas vraiment donné suite à ses exigences.


Bien sûr, tout dépendait de sa capacité à montrer à Wallace qu'il disait la vérité. La porte de l'interrogatoire s'est ouverte et deux Marines sont entrés.


"Finalement... le commandant Wallace nous rejoint sur mon navire ?"


Alors qu'un Marine monte la garde, l'autre tire les bras d'Hickory derrière son dos et lui passe les menottes aux poignets.


"Allez, les gars. Vous n'avez qu'à les défaire pour que je puisse accéder à mon terminal."


Le Marine derrière Hickory l'a poussé en avant. "Il n'y a pas de terminaux dans la prison."


Hickory s'est arrêté sur ses traces : "Le commandant Wallace et moi avons un accord."


Le Marine qui l'a précédé a haussé les épaules. "C'est vrai, elle dit que vous avez la meilleure cellule."


La porte a glissé vers l'arrière et Hickory a instantanément remarqué le changement dans le navire par rapport à la première fois où il a été amené à bord. Les Starmen se sont précipités à l'avant du navire, sans que personne ne prenne la peine de lui jeter un second regard. Merde. Il avait été dans assez d'escarmouches pour reconnaître qu'il en était soudainement dans une.


Le canon d'une arme a poussé Hickory vers l'avant. Il avait à moitié envie de leur rendre la vie dure, mais il y pensait mieux. Si Wallace était vraiment sur le point de s'affronter avec le Tevarin, il serait probablement intelligent de laisser autant de Marines en colère entre lui et eux que possible.


Le commandant Wallace était assis au terminal dans ses quartiers. Elle a téléchargé les coordonnées de Crescent puis la dernière position connue des navires Tevarin dans le programme de simulation. Alors qu'il commençait à traiter, le XO Coburn est entré.


"Je viens de vous envoyer les estimations de l'éclaireur sur la taille des forces tevariennes, monsieur. Si elles sont vraies, nous sommes dépassés. Nous n'aurons pas assez de puissance de feu ou de ressources pour vaincre leur phalange."


Le commandant Wallace a saisi les nouvelles données et a lancé la simulation. Les yeux de Coburn se sont dirigés vers l'écran mural pour le voir jouer. En se basant sur la trajectoire actuelle des forces Tevarin, leur destination est devenue claire : la population civile de Crion. Une position dont Crescent s'éloignait. Si elle n'agissait pas immédiatement, ils n'auraient aucune chance de la défendre.


Une sensation de naufrage s'est emparée de son estomac, submergeant ses sens et obscurcissant son esprit. Sa tête tournait à cause d'une responsabilité qui ne semblait pas réelle jusqu'à présent - tout cela était sur elle.


"Monsieur, une autre mise à jour des scouts. Ils ont été repérés."


"On peut donc supposer que leurs plans se sont accélérés."


"Oui, monsieur".


Les mains du commandant Wallace ont tremblé alors qu'elle ajustait la simulation pour tenir compte de la nouvelle chronologie. Elle a pris une grande respiration pour se calmer, puis a arrêté de taper. C'était le moment de passer à l'action, pas de faire des projections.


"Nous devons aller sur le pont."


Le commandant Wallace s'est précipité hors de ses quartiers avec Coburn sur ses talons.


"Des nouvelles des éclaireurs envoyés pour récupérer le navire de Lime ?"


"Ils ont été les derniers à être lancés, monsieur. Selon mes estimations, ils n'arriveront pas avant 10 minutes. Mais je pourrais suggérer de les rappeler. Nous aurons besoin de tous les vaisseaux si nous voulons arrêter le Tevarin avant qu'ils n'atteignent Crion."


Le commandant Wallace a mâché la suggestion : "Mais si l'instrument de reddition est valide, tout cela pourrait être terminé avant même d'avoir commencé.


"S'il dit la vérité. C'est avant même de se demander si les forces tevarines croiraient que la guerre est terminée. Selon mon expérience, les bons commandants laissent le moins de chances possible au hasard."


Les deux hommes ont fait un détour et se sont approchés du pont.


"Commandant..." Coburn a ralenti son rythme et a pris du retard, "si je peux avoir un moment avec vous avant d'entrer sur le pont ?"


Le commandant Wallace s'est arrêté et a affronté Coburn. Ses yeux ont balayé le couloir pour le trouver vide, puis son visage sévère s'est adouci. "Il n'y aura pas de bonne façon de gérer cette situation. Nous allons pourchasser un ennemi déterminé à apporter la mort et la destruction à des civils innocents qui n'ont rien à faire dans cette guerre. En tant que force, nous sommes dépassés et déjà hors de position. Nous le savons, mais c'est notre fardeau à porter, pas celui de l'équipage. Ils n'ont besoin que de deux choses : faire leur travail et avoir confiance en leur commandant. Vous comprenez ?"


Le commandant Wallace a fait un signe de tête.


"Êtes-vous prêt, monsieur ?"


"Toujours au service de l'Empire".


"Toujours au service de l'Empire, monsieur."


Le commandant Wallace a serré les poings, en espérant faire sortir chaque once d'énergie nerveuse. Puis elle s'est éloignée du second Coburn et est allée sur le pont.


L'équipage s'est mis au garde-à-vous, anxieux d'entendre les ordres qui les attendaient. Le commandant Wallace s'est approché des communications mais a fait une pause. Un moment de doute et d'indécision l'a saisi, puis est passé. Elle a pris une grande respiration et a appuyé sur le bouton.


"Ici le commandant Wallace. Tout l'équipage aux postes de combat. Ce n'est pas un exercice. Je répète, ce n'est pas un exercice. Préparez-vous au combat."



À SUIVRE...



FIN DE LA TRANSMISSION



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